ExoMars: verificação científica concluída e início da ‘aerotravagem’



O ‘Trace Gas Orbiter’ da missão ExoMars completou outro conjunto de importantes testes de calibração científica antes do início da etapa de aerotravagem.

Faz esta semana um ano que a missão foi lançada e tem vindo a orbitar o Planeta Vermelho desde 19 de Outubro. Durante duas órbitas dedicadas, no final de Novembro, os instrumentos científicos fizeram as suas primeiras medições de calibração desde que chegaram a Marte.

Os últimos testes foram realizados de 5 a 7 de Março, a partir de uma órbita diferente, e incluíram procedimentos de verificação associados à obtenção de imagens e à coleta de dados sobre a atmosfera do planeta.

Por exemplo, o instrumento “Nadir and Occultation for Mars Discovery” (NOMAD) fez observações-teste para ajudar a determinar as melhores configurações para fazer futuras medições de gases vestigiais na atmosfera.

O metano, em particular, é de grande interesse. Na Terra é produzido principalmente pela actividade biológica e, em menor extensão, por processos geológicos, como algumas reacções hidrotermais. Entender como o metano do Planeta Vermelho é produzido tem implicações extremamente impressionantes.

O NOMAD também teve a oportunidade de testar medições juntamente com o “Atmospheric Chemistry Suite” (Pacote Químico Atmosférico), que em conjunto tirarão medidas altamente sensíveis da atmosfera para determinar os seus constituintes.

Vapor de água

Entretanto, o detector FREND continuou a colectar mais dados sobre o fluxo de neutrões da superfície. Eventualmente, esses dados serão usados para identificar locais onde água ou gelo podem estar escondidos logo abaixo da superfície.

O Sistema de Imagem a Cores e Estéreo de Alta Resolução foi comandado para obter uma série de imagens, incluindo calibrações de estrelas, e várias apontando para Marte.

Um exemplo é apresentado aqui, obtida exactamente à medida que a sonda estava a cruzar a fronteira entre o dia e a noite, sobre o hemisfério sul.

Estes ensaios gerais permitem às nossas equipas científicas aprimorem as suas técnicas de aquisição de dados, incluindo comandos de pontaria, corrigir erros de software e se acostumarem a trabalhar com os dados bem antes do início da missão principal, a partir do próximo ano,” diz Håkan Svedhem, cientista do projecto da ESA. “O que temos vindo a observar até agora é realmente promissor para nossos objetivos científicos.”

Dióxido de carbono

A partir do próximo ano, a sonda fará as suas observações a partir de uma órbita quase circular de 400 km de altitude, circundando o planeta a cada duas horas.

Encontra-se actualmente numa órbita diária de 200 x 33 000 km, mas vai utilizar a atmosfera para ajustar a órbita gradualmente através da ‘aerotravagem’. Navegará repetidamente dentro e fora da atmosfera na abordagem mais próxima, reduzindo o seu ponto mais distante ao longo do ano.

No início desta semana, os primeiros comandos para a aerotravagem foram carregados, prontos para serem executados a partir de ontem. Durante as próximas semanas, fará sete combustões no motor, que ajustarão a sua órbita como parte de um período de “caminhada” antes do aerotravagem principal. Isto irá reduzir o ponto mais próximo da órbita para aproximadamente 113 quilómetros.

Detecção de neutrões

Não é a primeira experiência da ESA com aerotravagem, mas é a primeira vez que usamos essa técnica para conseguir uma órbita científica planeada, repetindo-a por um período tão longo”, diz o director de voo Michel Denis.

“Os controladores da missão trabalharam intensamente com os nossos especialistas em dinâmica de voo para se prepararem para esta fase desafiadora – vamos para aerotravagem.

“Vamos monitorizar de perto a temperatura da matriz solar e a aceleração da nave espacial, não só durante as primeiras passagens através da atmosfera, mas durante todo o resto de 2017, e ajustar a trajectória conforme necessário.”

A órbita final também é projectada para retransmissões e comunicações com rovers e landers na superfície. Em particular, actuará como um retransmissor para a missão 2020 ExoMars de uma plataforma de superfície estacionária e um rover.

A ExoMars é um esforço conjunto entre a ESA e Roscosmos.

Notícia e imagens: ESA

Texto corrigido para Língua Portuguesa pré-AO90

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