Conhecer melhor o Steve

Steve – uma estranha fita cintilante de luz roxa no céu nocturno – foi descoberto em 2016, mas agora, graças à missão Swarm da ESA, sabe-se mais sobre esta estranha característica da aurora.

Os caçadores de auroras dedicados podem ter reflectido há já algum tempo sobre este estranho espectáculo de luz, que é como uma aurora normal … mas não.


Os investigadores tornaram-se, pela primeira vez, conscientes do que haveria de ser chamado Steve, quando os membros do grupo do Facebook Aurora Chasers começaram a publicar fotos de riscas roxas incomuns no céu nocturno.

Uma vez que o fenómeno Steve atingiu os títulos dos jornais, os cientistas têm tentado descobrir exatamente o que é. E, apesar do nome um tanto comum, acontece que Steve é um sujeito bastante complicado.

Transporte de partículas

Uma equipa, liderada por Elizabeth MacDonald, física espacial da NASA, utilizou informações dos satélites de campo magnético Swarm da ESA, para publicar um artigo na Science Advances que vai, de certa maneira, revelar o mistério de Steve.

As auroras formam-se quando o nosso campo magnético orienta energia e partículas atómicas no vento solar em torno da Terra e em direcção aos polos norte e sul. Quando essas partículas colidem com átomos e moléculas na atmosfera superior, as familiares ondas de luz verde luminosa da aurora boreal e aurora austral aparecem no céu nocturno.

O estudo destaca que, embora Steve possa aparecer ao mesmo tempo que uma aurora, é uma fera muito diferente.

As auroras são geralmente verdes, azuis e vermelhas e podem durar horas. Steve é uma fita púrpura e permanece no céu durante um tempo relativamente curto.

Enquanto Steve é criado através do mesmo processo geral como uma aurora normal, viaja ao longo de diferentes linhas do campo magnético e, portanto, pode aparecer em latitudes muito mais baixas, onde o alinhamento dos campos eléctricos e magnéticos globais fazem com que iões e electrões fluam rapidamente na direcção este-oeste, aquecendo-os no processo.

As medições do Swarm mostram que, de fato, Steve compreende um fluxo rápido de partículas atómicas extremamente quentes, denominado deriva de iões sub-auroral.

Curiosamente, os cientistas sabiam sobre essa deriva há décadas, mas desconheciam que existia um efeito visual.

Elizabeth disse: “Steve pode ajudar-nos a entender como os processos químicos e físicos na nossa atmosfera superior podem, às vezes, ter efeitos visíveis locais nas partes mais baixas da atmosfera.

Swarm

Isto fornece uma boa visão sobre como o sistema da Terra funciona como um todo.”

Quanto ao nome Steve, que foi atribuído por cientistas cidadãos – bem, está aqui para ficar e, na verdadeira moda científica, um acrónimo foi atribuído: Strong Thermal Emission Velocity Enhancement – reforço da velocidade de emissão térmica forte.

Rune Floberghagen, diretor da missão Swarm da ESA, disse: “Embora Steve esteja a ser estudado por alguns dos melhores cientistas no campo do clima espacial, continua a ser um excelente exemplo de ciência cidadã – sem a qual poderia ter passado despercebido.

A missão Swarm ajudou, novamente, a aprofundar o nosso conhecimento de como o Sol e a Terra estão conectados.”

Notícia e imagens: ESA

Texto corrigido para Língua Portuguesa pré-AO90

 

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